Demografía: construcción de Tablas de Vida
Definición

Las tablas de vida pueden ser entendidas como un resumen de la estructura interna de una población, expresada como el número de integrantes con diferentes edades, y algunos parámetros que pueden ser inferidos de esta estructura, relevantes para la comprensión de la variación de la población en el tiempo.

En temas anteriores hemos tocado aspectos concernientes a la variación espacial dentro de las poblaciones: cómo se distribuyen en números los individuos en el espacio. Ahora nos interesa la variación sobre la dimensión temporal: cómo cambia el número de individuos de una población de una generación a la siguiente. Este cambio es en gran medida la consecuencia de los valores particulares de los parámetros de las estrategias de historias de vida dentro de la población, y de esta manera es posible comparar las "demografías" de dos o más poblaciones distintas para estudiar de manera comparativa la ecología evolutiva y las causas de los patrones obtenidos.

En esta primera parte, nos interesa el estudio demográfico de una población en un instante determinado. Posteriormente, los parámetros estimados nos darán la posibilidad de enfrentar el siguiente paso: estudiar el cambio en el tiempo de la población.

Definición

La estructura interna de una población está referida al número de individuos que en un momento dado tiene una edad x. Al construir una tabla de vida a partir de datos longitudinales (todos los individuos en una tabla pertenecen a un mismo grupo que es seleccionado al inicio del estudio y es seguido desde su nacimiento -simultáneo- hasta que todos perecen), el número de individuos en la edad x+1 siempre será menor o igual al número de individuos en x. La diferencia entre estos dos números será igual al número de individuos que murieron antes de alcanzar la edad x+1. A partir de estos datos, es sencillo calcular la probabilidad qx de que un individuo de la edad x muera o px de que sobreviva (px = 1 - qx). Notando que estas probabilidades son edad-específicas, contamos con una forma simple de calcular la supervivencia dentro de una población, la cual es uno de los parámetros importantes de las estrategias de historias de vida.

Definición

Además de la supervivencia y la mortalidad, otro parámetro relevante resultante de la construcción de una tabla de vida es la esperanza de vida de un individuo promedio de edad x, esto es, cuántos años en promedio le quedan por vivir a un individuo según su edad. Este parámetro fue definido anteriormente como uno de los componentes de la historia de vida de un organismo, y es importante con relación a la fijación del calendario reproductivo a lo largo de su vida. El análisis de la supervivencia a lo largo de la vida en muchos casos puede reflejar aspectos importantes de la ecología de la población, que dentro de un contexto evolutivo puede aportar información valiosa de las características de los procesos que forjaron el patrón actual: organismos en los cuales la supervivencia es mayor en edades superiores pueden indicar que el medio (depredadores, accidentes naturales, etc.) afecta negativamente a los individuos de menor edad, lo cual podría favorecer una estrategia en la cual el número de descendientes por reproducción es elevado, lo cual a su vez podría limitar el número de reproducciones a lo largo de la vida del organismo.

Las tablas de vida pueden ser construidas a partir de datos transversales. En contraste con los longitudinales, en este caso se realiza un censo poblacional, se cuenta el número de individuos en cada edad o grupo de edad, y se realiza la suposición de que la estructura observada representa las tasas de natalidad y mortalidad de la misma manera que lo haría un estudio longitudinal. Una forma especial de estudio transversal se obtiene empleando datos históricos, i.e. provenientes de individuos que no vivieron en el mismo tiempo (e.g. a través de registros de nacimientos y muertes). En este caso, se añade la suposición de que la estructura poblacional no ha cambiado significativamente durante el lapso transcurrido entre el primer nacimiento y la última muerte.

Un modelo de Tabla de Vida puede ser consultado en las indicaciones para la actividad 5. La estimación de los parámetros indicados puede realizarse empleando las siguientes definiciones y expresiones matemáticas:

  1. Edad y cohorte: la edad se refiere al número de unidades de tiempo (e.g. años) que tiene cada individuo incluido en la tabla. En muchos casos es preferible agrupar a los individuos en grupos de edad o cohortes que abarquen un intervalo de edades fijo, si esto no afecta las conclusiones y no significa una pérdida importante de información. Estos grupos de edad (o las edades mismas, en caso de no agruparse) representan el valor x, a la cual estarán referidos los parámetros restantes.

  2. Lx: promedio del número de individuos vivos entre las edades x y x+1



  3. lx: número de individuos vivos al inicio de la edad x



  4. dx: número de individuos que mueren durante la edad x



  5. qx: proporción de individuos que mueren durante la edad x, o tasa de mortalidad en x



  6. px: proporción de individuos que sobreviven la edad x, o tasa de supervivencia en x



  7. Tx: número de individuos vivos durante la edad x y en las edades siguientes (en unidades de individuo-unidad de tiempo)



  8. ex: promedio de años por vivir al comienzo de la edad x (esperanza de vida en x)



Una representación gráfica común para una tabla de vida es una pirámide poblacional, en la cual se representa la proporción de individuos de cada edad y sexo en una población.

Ahora, una tabla de vida contiene información respecto a la estructura de la población en un instante de tiempo particular. El siguiente paso consiste en permitir que la población avance una generación, es decir, que los individuos que ocupan la edad x, pasen a pertenecer a la edad x+1. El estudio de este cambio entre dos generaciones nos brinda información para calcular otro parámetro poblacional importante: la tasa de crecimiento poblacional, es decir, en qué porcentaje la población de la próxima generación será mayor (o menor) que la población actual, y en qué medida lo será dentro de t generaciones.

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Eladio Márquez. 2000.